VTT : Épreuves

Julien Absalon
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En 1996, année de sa première apparition aux Jeux Olympiques d'Atlanta, le VTT existait déjà depuis plus de quatre décennies. C'est un étudiant qui l'inventa en 1953, par une transformation de bicyclette utilisée pour dévaler des collines. On peut aussi dire que le VTT est né il y a environ vingt ans (c'est à dire dans les années 1970-1980) si l'on se réfère à la première compétition, organisée dans la région de San Francisco.

C'est généralement aux membres du Velo Club Mount Tamalpais que l'on attribue la création du VTT en tant que sport. Les pionniers du club cycliste californien inventèrent une épreuve, sorte de descente, appelée Repack Downhill, qui s'est tenue régulièrement entre 1976 et 1979, de l'autre côté du fameux pont de San Francisco, le Golden Gate Bridge. Les cyclistes affluèrent du monde entier, et les médias leur emboîtèrent rapidement le pas.

Sport « branché » et marginal à l'époque, le VTT franchit ensuite le pas du professionnalisme dès 1990, entre autres avec l'organisation de championnats du monde. Apparu aux Jeux d'Atlanta en 1996 comme sport olympique, le VTT a été maintenu au programme depuis lors.

Le cross-country se déroule sur un parcours généralement très vallonné, parfois montagneux. L'usage veut que l'on choisisse normalement un parcours naturel. Il faut parfois manœuvrer pour franchir divers obstacles: branchages, roches et gués de rivière.
Les hommes parcourent entre 40 et 50 km, et les femmes entre 30 et 40 km. Les distances exactes sont déterminées par les officiels la veille de la course, compte tenu des conditions météorologiques et du temps de course optimal, fixé à deux heures et quinze minutes pour le meilleur athlète masculin (sur six ou sept tours) et à deux heures pour la meilleure athlète féminine (sur cinq ou six tours).

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