Les racines antiques

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Les 5 périodes des Jeux antiques

Lorigine des Jeux Olympiques se perd dans la Grèce primitive entre lhistoire et la légende. Le mythe de fondation des Jeux le plus lointain met en scène les dieux eux-mêmes.

De nombreuses légendes nous sont parvenues et lorigine des jeux antiques est toujours rattachée à un rite de passage comme on peut le lire chez Homère : rite funéraire dans le chant XXIII de lIliade, rite initiatique lorsquUlysse est reçu par les Phéaciens au chant VIII de lOdyssée, rite matrimonial avec le tir à larc pour la main de Pénélope (quUlysse avait déjà "gagnée" à la course à pied) au chant XXI. (Par ailleurs, Homère au chant XI de lIliade fait référence à des courses de chars dans la plaine dElis, très vraisemblablement au cours de Jeux Olympiques).

La Première Olympique de Pindare célèbre la victoire dHiéron et le mythe central de ce poème rapporte le course de chars victorieuse de Pélops (le héros qui donna son nom au Péloponnèse) contre nomaos, roi de Pise, pour épouser sa fille Hippodamie. Ce thème illustre le fronton oriental du temple de Zeus à Olympie à partir de ~ 456 (456 avant J.-C.).

La légende est la poésie de lhistoire et on peut au moins en déduire que des Jeux Olympiques furent instaurés, perdus, restaurés dans cette Grèce primitive.

Olympie se trouve dans la plaine dElis, au nord-ouest du Péloponnèse. Nous entrons dans lhistoire avec Iphitos, roi dElide, qui, allant consulter loracle de Delphes, la Pythie, en vue de sauver la Grèce des guerres intestines et de la peste, se voit répondre quil faut réintroduire les Jeux Olympiques dans le sanctuaire consacré à Zeus. Les Jeux Olympiques sont relancés, la paix est conclue avec Pisates et Spartiates dans une "trêve sacrée", nous sommes en 884 avant notre ère.

A nouveau, les Jeux Olympiques entrent dans loubli avant une nouvelle restauration, en ~ 776, durable cette fois puisque nous en connaissons lhistoire qui sétend sur douze siècles. Ces Jeux se tiendront régulièrement tous les quatre ans et permettront quelques siècles plus tard à Timée ou à Polybe de situer chronologiquement les événements de lhistoire grecque. Ils serviront de calendrier (on situera par rapport à lolympiade).


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