Douze siècles de Jeux Olympiques antiques : La période archaïque

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En ~ 776, les Jeux Olympiques ne comportent quune épreuve, le stade, léquivalent dun 200 mètres plat. L'unique vainqueur en est Coroïbos.

Les Jeux connurent bien des développements, mais pour comprendre pourquoi cette restauration réussit, il faut se souvenir que les Achéens, fuyant linvasion dorienne, sont installés en Ionie. Par la suite, les Grecs vont essaimer tout autour du bassin méditerranéen. Toutes ces cités grecques donnent deux éléments fondamentaux à la constitution dune institution sportive, une unité de langage et de culture qui permet la communication dune part, des adversaires égaux en droit dautre part. Elles vont tout simplement jouer le rôle de nos clubs daujourdhui.

Une unique épreuve au commencement

Il ny aura quune seule épreuve pendant un demi-siècle, mais très vite des problèmes se posent. Il faut ajouter un deuxième officiel aux 5èmes Jeux, en ~ 760. Aux 6èmes Jeux (déjà), se pose la question de largent : en ~ 756, les organisateurs vont consulter loracle de Delphes pour savoir ce quil convient de donner aux athlètes en récompense. La brave Pythie leur répond : "une simple couronne". Si les organisateurs voient leurs intérêts financiers ainsi préservés, les athlètes ne resteront pas pour autant amateurs, ils seront pris en charge par leur cité (et, par exemple à Athènes, Solon limitera leurs prix, leurs rentes, au début du ~ VIème siècle), ils deviendront véritablement professionnels.

Le tournoi a du succès, le sanctuaire devient un centre économique, le pèlerin fait place au touriste. Enjeu économique et prestige politique ont pour conséquence une première lutte entre les organisateurs Eléens et les Pisates dès les 8èmes Jeux, en ~ 748. Les Pisates envahissent à nouveau le territoire dOlympie en ~ 644 pour tenir les Jeux à la place des Eléens, lesquels envahiront à leur tour Pise en ~ 572 quils détruiront, à titre préventif, pour pouvoir tenir les Jeux en toute tranquillité ! Dautres incidents se produiront encore, mais ces Jeux servent réellement lunité hellénique et des codifications plus tardives viendront concrétiser la notion de trêve.

Les vainqueurs viennent de Messénie, de Sparte (Lacédémone), de Corinthe, de Mégare, dAthènes, de Crotone, ... Le plus célèbre dentre eux au cours de cette période est Chionis de Lacédémone, vainqueur une première fois aux 28èmes Jeux Olympiques (~ 668), et qui, sur douze années, remportera à quatre reprises la course du stade et trois fois celle du double stade.

Un autre vainqueur est resté célèbre pour une autre raison, Orsippos de Mégare court le stade tout nu, en ~ 720, tandis que les autres coureurs en restaient aux usages anciens, portant la ceinture. Sa nudité na pas la signification que lui apportera la période classique, il sagit ici tout simplement dune disposition pratique.

Les Jeux, à Olympie mais aussi...

Le succès des Jeux Olympiques entraîne la restauration des autres grands jeux grecs : les Jeux Isthmiques, à Corinthe, en ~ 582 ; les Jeux Pythiques, à Delphes (où on ajoute des épreuves sportives aux épreuves musicales existantes), en ~ 591 ; les Jeux Néméens, en Argolide, en ~ 573. Les femmes ne sont pas oubliées puisquà la même période sont relancés les Jeux Héréens, en lhonneur de la déesse Héra, à Olympie ; les seize femmes qui président ces Jeux sont des femmes mariées, les concurrentes sont des jeunes filles, à la tenue vestimentaire réglementée, réparties en trois catégories dâge, qui courent sur une distance réduite dun sixième par rapport à celle des hommes.

Cest également à cette période que Tarquin lAncien, le cinquième roi de Rome fait construire le premier cirque, qui reçut plus tard le nom de Grand, et institua lui aussi des jeux au début du ~ VIème siècle (Cf. Tite Live). Cest lépoque des législateurs (avec notamment les réformes de Solon en ~ 594) et des tyrans. On réglemente aussi le sport en fonction des besoins et on commence aussi à sinterroger sur sa finalité.

La mort aux Jeux

En ~ 564, aux 54èmes Jeux, Arrachion de Phigalie, déjà vainqueur au pancrace aux 52èmes et aux 53èmes J.O., meurt étouffé mais gagne puisquil expire au moment même où son adversaire se déclare vaincu. La règle stipulera désormais que la mort dun combattant est disqualifiante. (En ~ 492, Cléomède, à la boxe, tuera son adversaire, sera ainsi disqualifié et en deviendra fou). Praximas dEgine est vainqueur au pugilat aux 59èmes J.O. (~ 544), il sera le premier à consacrer à Olympie une statue de bois à son effigie.

Le plus célèbre lutteur est sans nul doute Milon de Crotone qui obtint sa première victoire dans la lutte des adolescents aux 50èmes Jeux (~ 540). De ~ 532 à ~ 516, il remportera encore cinq titres olympiques, plus six victoires pythiques, dix isthmiques et neuf néméennes. En ~ 512, âgé de 45 ans, il essaiera encore de concourir aux 67èmes J.O. mais il abandonnera. Sa mort légendaire veut quessayant de fendre un arbre pour tester sa force, il ne put y réussir et se retrouva immobilisé, les mains enserrées dans la fente, ce qui le livra aux animaux sauvages.

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